一位北京的妈妈美国移民择校的故事

2016年夏天,凭着要闯荡美利坚的豪迈激情,听信了“美国孩子都是玩大的,小朋友语言关很容易”的传说,在家长没做什么“功课”,小朋友也没有刻意做语言准备的情况下,我们一家就像一张白纸似的就空降美国了。

以我们有限的知识知道,美国幼儿园到高中K-12阶段公立学校不同于国内纷繁复杂的升学规则,只要符合居住条件:身份合法,租房亦可,无论家长的关系、孩子的成绩,即可入学后毫无例外地一路直升。

这对像我这样在北京被“幼升小”的“学区房”扒了层皮、又被“小升初”的电脑派位搞得快神经质、再历尽中考拼分的碾压终于杀出重围来到目标高中的中国父母们来说,美国升学路径看似云淡风轻,独具魅力。我也属日趋增多对美国教育心向往之的中国家长中的一员。

但现在来看,当时是无知者无畏。一路走来,跌跌撞撞,踩过的坑真是不少,其中择校也算个大坑了。

我们从盲目根据学校排名择校到一年后重新搬家、跨区转学,孩子经历了两个适应期:

初来乍到的语言关——除了数学课,开始的其他课好则听懂一半,糟的就明白几个单词;

二次转学——两个学区之间不衔接,导致孩子的分数不被认可而分到了普通班,只能通过下一学期(年)的科目考试和选拔性考试而逆袭的曲折历程。

初来乍到 无从下手 纯以排名择校

理想很丰满,现实很骨感。当我们带着孩子真正来到美国,一片茫然。

对我们来说,首先要确定公立私立的大方向。这个倒还不难,网上能查到信息:身份许可的前提下,公立免费,且“片内”居住即可入学,无入学考试要求。身为普通父母和普通娃的我们觉得,公立学校更像是经济适用房,简单实惠,是最佳选择。

那接下来,具体怎么择校呢?在万能的互联网上看到的往往是房屋中介为了推销房子而捎带着对学校的介绍,至多就是对所居住城市的诸学区进行概述。看了很多还是无从下手。

由于本州的教育学制是小学5年、初中3年,高中4年,苏菲是4级暑假从北京一所算是排名较为靠前的公立小学过来的,即将要升5年级,1年以后即上初中。

因此,我们决定按初中排名来确定对口小学。窃以为这个思路应该错不了。

终于,几天的呕心沥血后,搜索菜鸟的我算折腾明白了美国几个学校排名的网站:美国公认的学校排名权威网站U.S.NEWS,但里面只有高中排名,没有初中和小学的排名。

除此之外所能查到的,只有School Digger和Niche等极少数网站有小学和初中的州排名。

所以,我满心欢喜地选择了州排名数一数二的初中对口的小学,然后在那个区域租了房子。拿着租赁合同和水电开通证明,加上身份证明及疫苗证明和体检证明,就很顺利地去学区做了入学登记。

跟国内需要排除万难的入学过程相比,美国公立学校的入学轻松得恍若梦境。于是,我们算是迈开了美国择校第一步。虽是一小步,也是我们这个小家庭的一大步,万里迁徙,苏菲终于要开始她的美国求学生涯。

盲目追求排名 不谙真相 隐患渐露

不料,等孩子上了学,在入学的欣喜慢慢褪去后,我们却猛然意识到仿佛置身于“印度村”:小区百户人家,华裔包括我只有3家,另两家还分别是来自马来西亚和越南,印度人却至少三分之一。坊间版本是:搬走一户白人就搬来一户印度人。

孩子的班里大概是40%的印度孩子,且呈不断增多的趋势。小区门口是一个印度超市,加上是比较新的区域、地税低、又重视教育、黑人和西裔都少,越来越多的印度人扎堆在此。当然华人也在增加,只是增幅远不及印度人。

我们没有种族歧视,但没有想到的是印度裔学习比其他亚裔还拼,所有的课外辅导班,无论英语、数学还是辩论演讲,最多的面孔就是印度孩子,放眼望去,黑压压一片,真是陷入印度“重围”的感觉。而且印度家长们抱团互助,听说是印度族裔内部,对关于学校、教育的各种信息传播很透彻。

比如苏菲在图书馆上的免费演讲课,印度孩子非常认真,每次准备很充分,孩子在台上讲,家长在下面录像;免费的教练里面,大部分是印度家长。

有次整个郡举办演讲比赛,开会时,对比赛选拔规则不公平的质疑都来自印度家长,在我看来,这只是孩子们锻炼的机会,少几个孩子晋级比赛也没所谓。他们却锱铢必较,不放过每一次机会。

苏菲小学里的各类竞赛,拿奖的以亚裔孩子为压倒多数,基本上印度孩子会占一半以上。

如果跟大量的印度孩子在同一所学校,孩子们之间的竞争会更加激烈;如果在一个靠拼补习班胜出的学校,那来美国读书的意义又是什么呢?

另外,既然跨越太平洋,万里求学,还是要去了解最主流的美国,如果都是一群少数族裔孩子在竞争,我们算是到了“假美国”吗?直觉告诉我,和相对多的白人孩子在同一学校,应该是更正确的选择。

所以,不得不重新考虑择校的问题。

重新筛选 柳暗花明 发现排名背后的玄机

为了娃,当妈的不能怕麻烦,美国都折腾过来了,还在乎转校吗?我给一向很怕麻烦的自己打气,鼓起勇气重启网络查询。在school digger网站,突然有了新视角:看排名只是表象,本质是要看排名背后的排名标准,通过分析你认最为重要的排名因素,从而找到你认可的排名标准项下的学校。

我发现school digger所依据的排名指标仅仅是各州自己出题的州统考成绩。这是全体3-8年级学生参加的州内年度考试(我们州称为Milestone),旨在考查学生的学习程度,考题由易到难。它算是在没有SAT 、ACT这些统考之前,各州考察学校教学和学生学习的唯一指标了。

考试科目包括数学、英语、科学和社会科学(social study),其中数学、英语是3-8年级必考,后面两门是3、5、8年级才考。每门考试都是机考、时间3小时左右。

考试成绩单上会列出考试者成绩属于差、合格、良好、优秀等四个等级的哪个,学校、学区、全州的平均成绩,并根据某一统计系统,计算出考生成绩在全国位列的百分比。

所以,存在这样一个问题:重视统考的学校,成绩会好一些;如果不那么在意的,自然就逊色一些。

接着,我又查了苏菲所在初中对口高中在全州的排名,U.S.NEWS上,大概只有20名左右。

注:U.S.NEWS依据的是一套很复杂的排名系统,考察学习成绩,包括州统考、SAT和ACT参与率和得分、AP或国际课程的参与度和得分;贫困学生和黑人、西裔群体学生的学习进步情况;高中毕业率;大学录取率;全职讲师与学生比、学生保持率等等。

这从逻辑上说不通啊,如果真的是这么好的初中,全部生源都升入对口高中,怎么排名反倒从名列前茅退到20名开外?难道是高中的加工能力太差,抑或是初中排名的可信度大打折扣?

后来,我的推测还真得到印证,听说有的牛校不那么在乎统考的,初中排名并不是顶尖,但同样是这批孩子升入对口高中的,所在高中的排名却远超了初中排名很靠前的那批孩子升入的高中。

拨开迷雾 终于“炼”出择校“真经”

于是乎,我开始抱着电脑,刻苦钻研了几天,拿出工作中抽丝剥茧的劲头,经历了去粗取精、去伪存真的过程,终于有了豁然开朗之感,总结心血、划出了筛选学校的重点:

1、先选高中,再选对口初中和小学。

这个逆推的原因在于:一是由于美国K-12升学的直升制度,决定了你应该根据最终想要去的高中来选对口小学、初中。

从家长角度,孩子上大学虽不是终极目标,但也具有里程碑的意义,好高中对申请大学的影响不言而喻。像我当初那样先去查初中排名就是本末倒置。而全州排名名列前茅的初中,对口高中却不过尔尔的原因,全是排名指标惹的祸。

二是高中的排名指标才具有实际参考价值,不但有全州排名,还有全国的大排名。

如U.S.NEWS网站的高中排名的指标包括全国统一的标化成绩SAT、ACT, AP课选修情况等,相对更加客观、公正。

NICHE网站虽有K-12的全美排名,但学术排名是根据各州统测成绩得出的,这个怎么能有可比性呢?与其百思不得其解的研究这个排名,不如简单直接地分析目标高中来的更正确。

三是高中排名有数家网站可供甄别,不同网站的排名标准不尽相同,提供了更多的维度去衡量。最权威的是U.S.NEWS。不像初中、小学,只有School Digger、NICHE,独此两家、别无分号。Great School 则是仅有评分(1-10),却没有排名。

2、选排名,应注重你最敏感在意的指标。

高中的选择也要擦亮眼睛,要看你最敏感的指标的排名,而不能简单地把权威网站排名靠前的学校作为目标校。

我个人认为最重要的指标:

1)学术(Academics)。

美国大学的录取标准,如果看学术,依次排名是GPA、AP和SAT。AP和SAT是可以量化比较的。所以看学校的AP和SAT在相当程度上是能说明问题的。

但是U.S.NEWS总共有四大项指标,关于AP的排名是在其中的子项里面,SAT的排名又不能直接看到。所幸我们生活在万能的搜索时代,SAT排名在Google里面直接就能搜到,为了稳妥起见,至少要搜集近5年的成绩,才能比较确信。

还有就是“升大学率”,这个指标只能姑妄听之了,因为我们更看重的是升学质量,升入排名靠前的大学的比例。但是,这个指标在公立学校系统里无法直接查到。

需要提醒的是,NICHE网站的学术排名就让人不敢恭维了,高中的排名,学术仍然沿用各州自己的统测成绩,而不是全国统一的SAT、 ACT等等,连它自己都有提示,因是各州自己的成绩,做比较时要慎重。

2)各族裔比例。

我个人观点是,如果跟那么多亚裔拼,不如在北京乖乖呆着,反正亚裔孩子的特点都是一个又一个的补课班,跟国内有点相像。过度的竞争,弊大于利。

既然飘洋过海,还是应该体会更典型的美国文化,如果孩子以后还要继续在美国发展,那就更应融入美国生活,毕竟这儿还是以白人为主流的社会。

从湾区最好学区搬来的邻居就佐证了我的观点:她孩子所在的湾区最好公立学校,亚裔(包括印度人)达到80-90%,据说,孩子的成绩主要靠课外补习班胜出。

亚裔扎堆也影响了学校的风气:给老师送礼也很风行,老师变得势利;有的父母实验室的研究成果和项目,孩子也成为合作者。因此,邻居之所以搬离湾区,就是觉得那里“太不美国”了。

但是,孩子的亚裔面孔,也不能成为绝对的少数派,那样她缺乏族群的认同,对身心健康也不利。

我身边的例子:朋友当初来,为了远离扎堆的中国人,选了亚裔比例很低,学校排名中上等的中等收入区域,且直接买房就读。孩子小学毕业来美,现在9年级,很苦闷的是没有知心朋友,缺乏认同。

友谊和族裔认同对青春期的孩子来说,是成长不可或缺部分;对课业繁重、活动繁多的美高党来说,是一剂良药。所以,孩子很孤独,想回国。但朋友考虑到买了房子,就不愿意再折腾,尤其孩子上了高中,再次转学会涉及选课衔接,麻烦太大。

所以,平衡很重要。

我选的学校是白人60%、亚裔20%、黑人和西裔及其他20%的比例。

另外一所高中,排名更靠前,但是亚裔超过了50的比例、还有不断提高的趋势,据说竞争惨烈。苏菲告诉我,她的同学称之为“Asian School”,也听说了其中华裔孩子有几个患抑郁症的极端案例。

有不少新移民都选择了那个高中,因为房产中介都说是顶级学区,那些家庭也就兴冲冲地选了那里。而我觉得如果上这个学校,则背离了我来美的初衷,存在竞争同质化、缺乏多样性和美国特色不足的问题。

像我们这些新移民,在美国没有根基、没有人脉、没有高大上的朋友圈,孩子的同学圈对她未来的成长就更具有意义了。

3、不要急于买房被套牢,租房上学,试错成本低。

美国自由迁徙,在身份允许的前提下又是租房即可上片内公校。这个制度的合理性在于,你可以不止一次地试错,不至于第一次选择失误就砸在手里,你的成本无非是搬家和房租,对于重视教育的中国家庭来说,真的不算什么。

所以,美国择校,不像在国内那么简单明了,看中考高考成绩及尖子生比例,年年都有大排行,早被各位家长们烂熟于心。

美国公立学校,本来就没有那么多的标化考试,尤其是小学、初中,而各类机构的排名又有繁多的干扰因素,以苏菲所在初中为例,该校在Great School上只有9分,以学业指标那项为例,尽管考试成绩是10分,但学生的进步率只有7分,这是因为学校学生本来就挺好的,进步空间当然有限,还有低收入孩子的表现只有8分,在多样性(Diversity)上得分也不高,因为少数族裔还是不够多。

所以,选学校一定要擦亮眼睛,不要被那些眼花缭乱的排名所迷惑,根据你认为最重要的指标去选。

虽然我上述谈的主要是公立学校的择校,其实私校也是同理:

1.选择你最看重的几项指标进行分析排名,筛选出几所候选学校。

一般私立学校的中文信息比较丰富,好学校也基本有定论,能一定程度上帮助鉴别。

2.登陆候选学校的官方网站搜集信息。

因为是私立学校不像公立学校,后者约束较多,需要保持政治正确(P.C.),要考虑西裔、黑人和贫困家庭等弱势群体的帮扶;私立学校则可以拥有自身追求的个性化办学理念。

所以家长要考虑学校的理念和办学特色是否契合孩子的特点。比如课外活动的侧重和孩子的兴趣爱好是否匹配;孩子感兴趣的学术科目是否能在那里得到更深入的挖掘培养等等。

3.分析比较之后选定2-3所目标学校,更加有针对性地让孩子去准备申请。

可能的条件下,尽可能地访校,增加感性认识。另外,暑假申请该目标学校的夏校,进一步了解学校。如果孩子的表现突出,甚至可以争取到有利的推荐信,对学校申请是大有裨益的。

4.信息搜集的渠道。

U.S.NEWS没有私立高中的排名,NICHE上有。有趣的是,它的公立高中和私立高中的学术排名,居然采用的是双重标准,前者是州统测成绩,后者就是SAT类的标化成绩和大学及顶级大学的录取率。所以,它的私立高中排名更具有参考价值。

因此,我最后是综合了学术、各族裔比例等这几个指标为苏菲选择了未来的高中,综合排名在本州前10,学术上能达到前5名,白人占比60%,亚裔占比在20%左右,治安很好、高收入人群相对多的高中,并根据高中找到了对口初中。

就这样,苏菲不得不在上了一年,刚刚熟悉环境、好不容易有了好朋友后,万分不情愿地再次转学去我二次选定的目标校。

实践证明,我们的选择是英明正确的:苏菲在新学校就读一年半,在经历了第一个学期的适应后,考入了天才班、各门功课都到了她应该在的课程级别,成绩也是游刃有余。她的状态是快乐和自信的。

我也是发自内心的欣慰,这不枉费了我们的一番折腾。虽然孩子每天回家作业时间就是20分钟左右,但在这样一种愉悦的心情下学习,效率应该不错;她有不少志同道合的好朋友,经常骄傲地谈起。

在我们看来,这就是初中学生本应有的状态,契合了我们的培养理念:有健康的三观、健康的身体、有趣的灵魂。

现在反思我们择校历程,多费周折的原因就是:当初盲目单纯追求初中排名的表象,不知道其实高中排名更加科学和有意义,而且排名的选择要聚焦在你看重的指标。

总之,美国K-12学校的鉴别也是对家长的考验,但前提是家长需要做足功课,过好择校关。不能人云亦云地跟风选,要根据你注重的价值判断及与自家孩子特点的匹配度来甄别。

最后对于诟病按照排名择校的观点,我想谈谈自己的看法,学校之间千差万别,尤其是美国这种多元化国家,同样公立学校,既有像纽约史蒂文森这种升“藤(校)”比例很高的大牛校,也有高中毕业都堪忧、问题少年一箩筐的“烂”公校。

美国公校表面上不以成绩论英雄,不像国内高中年年有高考光荣榜,分数和录取学校一目了然,你在官网上查不到每个升大学的学生具体录取情况。

那你拿什么来甄别呢?唯有排名。排名是一个相对量化和直观的指标。美国的排名大多是非营利第三方机构所作,相对客观、公允。你能够参考这些指标,选择你最看重的项目,考虑自家孩子与之的契合度,来择校,至少可以少走弯路。

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